Categories: General
      Date: aug 15, 2016
     Title: Voor u gelezen
De teamwedstrijd tegen Oostenrijk was afgelopen vrijdag het laatste kunstje voor het oudste lid van de Nederlandse olympische ploeg. "Op de Spelen eindigen is prachtig", zegt Li Jiao in een afscheidsinterview tegen John Volkers van de Volkskrant.

De oudste deelnemer aan de Spelen in Rio komt uit op de dressuur: de Australische amazone Mary Hanna (61). De 22 jaar jongere Li Jiao speelde als de oudste Nederlandse olympiër haar laatste toernooi met de teamwedstrijd tegen Oostenrijk.

Met 43 jaar ben je de oudste van de Nederlandse ploeg. Leuk?
'Ja. Ik had er zelf niet op gelet. Maar het werd me verteld. 'Hee Li, je bent de oudste van het team.' Nou, dan ben ik best trots op mezelf.'

Wat is het voordeel van al wat ouder zijn?
'Dat is natuurlijk je ervaring. Wat je al die jaren hebt meegemaakt. Dat je in training en wedstrijd je hersenen gebruikt, dan gaat dat altijd beter.'

En het nadeel?
'Dat je conditioneel minder bent. Je herstelt langzamer. Lange trainingen zijn op mijn leeftijd niet meer nodig. Het basiswerk zit er in. Ik heb in de laatste periode voor de Spelen korter getraind dan normaal. Ik trainde twintig jaar geleden in China (in 1999 kwam Jiao naar Nederland, red.) zes uur per dag. Nu is het vooral intensief trainen en niet elke dag. Ik train nu om de dag één keer. Bij onze trainingen past vooral intensiteit. Tafeltennis is een snelle, intensieve sport. Soms, als ik een paar seconden voluit ga, voelt het alsof ik zonder adem ben.'

Je ogen, hoe zijn die?
'Die zijn nog perfect. Ik word jaarlijks getest, bij de normale topsportkeuring. De ogen zijn tot nu toe nooit als slechter aangemerkt.'

Hoe voelt het lijf?
'Na 25 jaar voel je van alles. Het is de pols, de rug. Een normaal mens heeft slijtage van werken, wij van topsport. Het is een zeurende pijn, maar die voel je niet als je een wedstrijd speelt. Je laat je lichaam masseren. Maar de slijtage is onontkoombaar.' Ook heeft Jiao al enige tijd last van haar nek. In het individuele toernooi kon ze haar hoofd nauwelijks draaien.

Hoe vertraag je het verouderingsproces?
'Je werkt zo snel mogelijk na een inspanning aan je herstel. Ik doe middagslaapjes van een uurtje. Als ik langer slaap, word ik suf. Het is rustig wakker worden en dan fit zijn voor de tweede training van de dag. 's Ochtends train ik nu eenmaal korter. Je moet oppassen met je inspanningen als je ouder wordt.'

Hoe kijken ze in China, jouw geboorteland, aan tegen een vrouw op leeftijd in de topsport?
'Het is niet te vergelijken met China. Daar word je verdrongen door nieuwe talenten. Hier kun je op leeftijd nog wel effe doorgaan als topsporter. De aandrang van talent is in Nederland geringer.'

Hoe houd je dit vol?
'Ik houd vol, omdat mijn penhoudergreep nog altijd bijzonder is. De manier waarop ik speel houdt me nog in de strijd. Mijn serve is mijn beste slag. Kort achter de tafel kan ik nog goed mee. Ik moet niet gaan rennen. Dat is ook niet mijn manier van spelen. Ik probeer me nog steeds te verbeteren. Als je dat niet meer wilt of kunt, dan moet je stoppen.'

Hoe lang nog?
'Na de Spelen stop ik. Het heeft geen zin mijn afscheid uit te stellen en een paar najaarstoernooien te spelen. Ik vind Rio een mooie afsluiting. Ik heb ervoor gevochten in mijn laatste jaar. Ik ben toch nog weer een keer zo ver gekomen. Er hoeft geen drama bij. Op de Spelen eindigen is prachtig.’